O MQ-Next, futuro substituto do drone MALE MQ-9 Reaper, ganha forma para a General Atomics

Em serviço com 10 forças aéreas, 9 das quais são membros da NATO, o drone Medium Altitude Long Endurance MQ-9 Reaper da americana General Atomics, é hoje a referência ocidental no domínio dos drones de combate. Capaz de permanecer no ar por 15 horas a uma altitude superior a 7 km e a mais de 300 km/h carregando 4 mísseis ar-terra Hellfire ou Brimstone, o Reaper é hoje um componente central das operações realizadas pelos exércitos ocidentais, especialmente nas vastas extensões da África e do Oriente Médio, tanto para monitorar os movimentos de potenciais adversários quanto para realizar ataques de oportunidade. Desde sua entrada em serviço, o MQ-1 Predator e principalmente seu sucessor, o MQ-9 Reaper, ambos produzidos pela General Atomics, transformaram profundamente a condução das operações militares nos chamados teatros de baixa e média intensidade. Por outro lado, assim que chegou a usá-los em áreas disputadas com sistemas antiaéreos, a eficácia essencial dos drones MALE foi amplamente prejudicada.

Este foi particularmente o caso durante a guerra civil líbia, que opôs as forças do governo de Trípoli às do general Haftar que controlava a região de Benghazi. Com forças de ambos os lados com sistemas antiaéreos de curto e médio alcance SA-8 e SA-6, bem como sistemas mais novos como o russo Pantsir, esses sistemas de armas antiaéreas deram duros golpes no Predator e outros Wing Loong. tentando monitorar as forças opostas de ambos os lados. Mesmo o temido Reaper não conseguiu manobrar com segurança acima dos céus líbios, como também foi o caso acima da Síria alguns meses antes. A vulnerabilidade dos atuais drones MALE e HALE não é, no entanto, uma descoberta recente para a Força Aérea dos EUA, que começou em 2019 a desenvolver um substituto para o MQ-9 capaz de evoluir com precisão acima dos espaços contestados presentes e futuros. . Este programa, que atualmente responde pelo nome de código MQ-Next, visa a entrada em serviço deste novo modelo de drones MALE entre 2030 e 2035, e pretende ter capacidades muito superiores às dos atuais MQ-9.

A chegada de drones MALE, como o MQ-9 Reaper, ofereceu muitas capacidades até agora fora do alcance das forças armadas que os utilizam, como aqui para a Força Aérea no céu do Mali.

Na conferência da Associação da Força Aérea de 2022, o designer do Reaper and Predator, General Atomics, apresentou sua visão do que poderia ser o próximo drone MALE MQ-Next da Força Aérea dos Estados Unidos (na foto principal). E é claro que, diante das ambições exibidas pela fabricante americana de aeronaves, esta futura geração de drones pretende oferecer um grande ganho de capacidade em relação à geração atual, muito além, por exemplo, do que hoje traz a 5ª geração de aviões de combate. aeronave em relação ao 4º. De fato, mesmo que a maior parte da pesquisa sobre o assunto ainda esteja sob sigilo, a General Atomics apresentou algumas das principais capacidades de seu MQ-Next. Assim, o drone será projetado na forma de uma asa voadora furtiva de modo a reduzir ao máximo a superfície equivalente ao radar do dispositivo para permitir seu uso acima de espaços contestados. Da mesma forma, equipamentos e armas serão integrados à cela ou transportados no porão para não degradar a furtividade da máquina. Também será equipado com um novo sistema de propulsão elétrica híbrida, melhorando o desempenho de seu motor turbojato, de modo a proporcionar uma autonomia de mais de 60 horas de voo, 4 vezes mais que o Reaper, em uma velocidade de cruzeiro muito maior, oferecendo-lhe um desempenho em termos de alcance da ordem de 35.000 km ou mais, potencialmente permitindo que o MQ-Next decole do Havaí, atravesse o Pacífico para realizar uma missão de vigilância de 20 horas no céu do Mar da China, antes de retornar ao seu base de partida, sem reabastecimento ou escala, e da forma mais discreta.

Mas a General Atomics também pretende equipar seu futuro drone com duas capacidades muito mais surpreendentes nessa área. Primeiro, o MQ-Next visto pelo GA deve ser rústico, podendo até ser implantado a partir de terrenos improvisados. Assim, as especificações referidas pelo fabricante da aeronave prevêem que o drone deve poder descolar e aterrar a partir de uma pista de relva ou terra de 1000 metros, uma característica nova para este tipo de equipamento que, até agora, ainda era considerado capaz de sendo implementado a partir de vias aéreas seguras e adequadas. Em segundo lugar, a General Atomics pretende tornar o MQ-Next escalável, nomeadamente dotando-o desde a fase de concepção de um gancho de paragem de modo a permitir, no futuro, derivar uma possível versão naval a bordo, mesmo que por enquanto , na opinião do próprio GA, a questão não se coloca quando a Marinha dos EUA não tem meios para implementar tais drones de seus navios atuais.

O MQ-20 Avenger da General Atomics é um drone de transição que já oferece desempenho muito superior ao MQ-9, principalmente em termos de autonomia, velocidade e discrição.

Para a General Atomics, o programa MQ-Next também tem uma dimensão crítica, tanto para garantir a sustentabilidade da empresa face ao previsível fim dentro de vinte anos dos atuais drones MALE como o Predator, o Reaper ou o Grey Eagle e ferozes competição, notadamente da Lockheed-Martin (MQ-170) e Northrop Grumman (MQ-180), mas também para permitir o desenvolvimento de seu programa de drones de combate Gambit, destinado a projetar 4 modelos diferentes de drones com base em um núcleo central comum representando 70% dos modelos finais, como é o caso da propulsão elétrica híbrida almejada pela fabricante de aeronaves e apresentada como revolucionária em termos de performance. Ao contrário do MQ-Next que continua sendo um drone de alto valor agregado, portanto caro para comprar e operar, os drones da família Gambit serão econômicos para comprar e usar, da ordem de alguns milhões de dólares de acordo com GA, então de modo a estender seu uso potencial aceitando o risco de perda. Lembremos que a General Atomics também está participando do programa Skyborg da Força Aérea dos EUA com o drone MQ-20 Avenger, que representa um drone de transição entre o MQ-9 e o MQ-Next, capaz de voar a 650 km/h por mais de 20 horas transportando 1600 kg de armamento no porão, de forma a preservar a sua discrição radar.

o Euromale oferecerá capacidades significativas para as forças aéreas francesas, alemãs, espanholas e italianas, mas não estará no nível das capacidades oferecidas pelo MQ-Next da Força Aérea dos EUA, que entrará em serviço ao mesmo tempo

A estratégia prosseguida pela General Atomics, combinando uma gama de drones com capacidades significativamente superiores às dos drones existentes, bem como um calendário ambicioso que visa a entrada em serviço a partir de 2030, evidencia naturalmente as deficiências do programa europeu Euromale neste domínio que, por sua vez, pretende produzir um drone MALE certamente bimotor e mais eficiente que o MQ-9 Reaper, mas que será amplamente superado em termos de discrição, autonomia e capacidade de carga pelo MQ-Next. Além disso, o fabricante de aeronaves americano pretende capitalizar de imediato os avanços tecnológicos registados em torno do programa MQ-Next para conceber uma gama de drones mais económicos e mais especializados em torno do programa Gambit, onde até agora nenhuma iniciativa deste tipo tem tem avançado na Europa, em particular em torno do programa SCAF no qual participam 3 dos 4 países que colaboram na Euromale. Sem pôr em causa a relevância do programa Euromale, que permite equipar os exércitos europeus com um drone de alto desempenho para missões de inteligência e designação, e aos fabricantes adquirir o know-how necessário para projetar este tipo de drone mais complexo do que drones leves como o TB2, agora parece necessário e até urgente não esperar o final do desenvolvimento do Euromale para empreender o design de seu sucessor, que deve visar desempenho e capacidades pelo menos em linha com os do MQ-Next para esperar para trazer a Europa de volta à corrida nesta área.

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