Drone da combattimento Dassault vs Airbus DS: è iniziata la battaglia dei Loyal Wingmen europei

Se Francia e Germania, Dassault Aviation e Airbus DS, collaborano attivamente alla progettazione del programma FCAS, rimangono comunque concorrenti per quanto riguarda i programmi attuali, Rafale ed Eurofighter Typhoon, in particolare.

Mentre la data di entrata in servizio del nuovo caccia europeo di sesta generazione tende a slittare dal 6 al 2040, o addirittura al 2045, a seconda delle fonti, la necessità di equipaggiare Rafale e l’Eurofighter che sostituiranno, nuove capacità che consentono l’impegno in un ambiente fortemente contestato, hanno convinto eserciti, aeronautiche e industriali, su entrambe le sponde del Reno, a impegnarsi nello sviluppo di droni da combattimento.

Per quanto riguarda la progettazione dei droni da combattimento pesanti, o Loyal Wingmen, che accompagneranno gli aerei francesi e tedeschi, sono proprio questi i due industriali, anch'essi partner dello FCAS e rivali della Rafale e Typhoon, Dassault Aviation e Airbus DS, incaricati di questa missione.

Lo studio del drone da combattimento derivato dal Neuron a supporto del Rafale F5, affidato a Dassault Aviation

Annunciato in occasione dell'elaborazione della Legge sulla Programmazione Militare 2024-2030, l'avvio di la progettazione di un drone da combattimento a supporto del futuro Rafale F5, era atteso con impazienza, anche dal principale interessato, Dassault Aviation.

Drone da combattimento neuronale Rafale Dassault Aviation
Se il drone da combattimento che accompagnerà il Rafale La F5 sarà derivata dalla Neuron, sarà sicuramente molto più imponente, secondo Eric Trappier.

Ormai, se vogliamo crederci, l'affare è fatto il sito LaTribune.fr, da cui emerge che un primo contratto di studio del valore di 130 milioni di euro è stato assegnato al produttore di aerei francese, per la prima fase di progettazione di un drone da combattimento derivato dal dimostratore Neuron.

Per il momento, sia il Ministero delle Forze Armate, che la DGA, le Forze Armate e gli industriali francesi sono rimasti molto discreti su questo argomento. Quello che sappiamo è che, secondo Eric Trappier, presidente di Dassault Aviation, il dispositivo dovrà essere più grande e più pesante del Neuron, se vorrà supportare efficacemente il Rafale F5 nelle sue missioni e che dovrebbe entrare in servizio all'inizio del prossimo decennio, come parte del futuro LPM.

Non sappiamo, in particolare, se il nuovo drone da combattimento potrà essere imbarcato o meno a bordo della portaerei francese. Ciò rappresenterebbe senza dubbio una risorsa formidabile per il gruppo aereo di bordo, ma rischia di complicare notevolmente il lavoro di progettazione dei droni, allungando quindi i tempi e aumentando i costi.

Conoscendo le complessità necessarie per inserire già tutti i programmi previsti nella dotazione di bilancio prevista per LPM 2024-2030, possiamo temere che questa opzione non sarà mantenuta nelle specifiche di Dassault.

Airbus DS presenta un modello 1:1 dei suoi Loyal Wingmen per accompagnare l'Eurofighter Typhoon della Luftwaffe

Se lo sviluppo del drone da combattimento francese, derivato dal Neuron, era stato ufficializzato ormai da un anno, di quello di un drone tipo Loyal Wingmen, dall'altra parte del Reno, si era solo discusso, più o meno direttamente,. dal Ministero della Difesa tedesco, e dalla Luftwaffe.

Barracuda dell'EADS Airbus DS
Il dimostratore di droni da combattimento Brracuda sviluppato da EADS per la Luftwaffe.

In effetti, l'annuncio fatto da Airbus DS, del 3 giugno, in merito alla presentazione, alla fiera ILA di Berlino, dal 5 al 9 giugno, di un modello in scala 1:1 del futuro drone Loyal Wingmen destinato ad accompagnare l'Eurofighter Typhoon della Luftwaffe, sorprese molti specialisti.

Le competenze di Airbus DS in questo settore non possono tuttavia essere messe in dubbio. Il produttore di velivoli ha, infatti, sviluppato diversi programmi negli anni 2000 e 2010, per acquisire un efficace know-how nel campo dei droni da combattimento stealth, in particolare con l'EADS Barracuda, prima, poi con il misterioso programma Lout, più recentemente.

L'immagine che accompagna l'annuncio pubblico (nell'illustrazione principale) sul sito web di Airbus DS, mostra un drone da combattimento più allungato rispetto ai tradizionali droni stealth, come il Neuron, l'X-47 o lo Sharp Sword, ed è più vicino dal turco Kizilelma, di cui riprende la configurazione canard allineata sul piano orizzontale dell'ala, per preservarne la furtività (come nel caso del J-20 cinese).

D'altra parte, a differenza del modello turco, il modello tedesco non ha piani verticali, il che dovrebbe aumentarne la invisibilità, soprattutto nei confronti dei radar a bassa frequenza.

drone da combattimento Naykar Kizilelma
Il nuovo drone da combattimento tedesco riprende molti aspetti già osservati sul drone da combattimento turco Kizilelma.

Questa configurazione sembra progettata per ottenere maggiore velocità e maggiore manovrabilità rispetto ai tradizionali droni stealth, ma dovrebbe avere una capacità di carico utile e una portata inferiori, tutto sommato.

Secondo Airbus DS l'obiettivo è fornire Typhoon I tedeschi con capacità aggiuntive attraverso un economico drone da combattimento di tipo Loyal Wingmen, probabilmente stabiliranno il collegamento, in termini di combattimento collaborativo e info-centrico, e di sistema di sistemi, con lo FCAS.

Loyal Wingmen e Remote Carrier, appendici essenziali, dal 2030, all'evoluzione dei moderni aerei da combattimento

Se l'interesse delle forze aeree francesi e tedesche per i droni da combattimento stealth risale agli anni 2000, è stata la guerra in Ucraina che ha dato nuova vita a questi programmi, finora considerati a lungo termine, nell'ambito dello FCAS .

Per la prima volta, infatti, sistemi di difesa integrati multistrato, sia ucraini che russi, sono riusciti a neutralizzare quasi completamente la potenza aerea dell'avversario. E non da ultimo, dal momento che l’aviazione russa schierava, all’inizio del conflitto, più di 1200 aerei da caccia e d’attacco e un centinaio di bombardieri pesanti.

Su-34 VVS
Le forze aeree russe non sono riuscite a prendere il controllo dei cieli ucraini, nemmeno dopo due anni di guerra, a causa dell’efficacia della difesa aerea dispiegata dagli eserciti di Kiev.

Nonostante le prestazioni superiori dei moderni caccia europei rispetto agli aerei da combattimento tattici russi, in Europa divenne rapidamente urgente dotarsi dei mezzi necessari per garantire una reale superiorità aerea in caso di conflitto contro la Russia o qualsiasi avversario che faccia affidamento su un’architettura terra-aria simile.

Ricordiamo, infatti, che un paese come la Francia ha più aerei da combattimento che carri armati, il che la dice lunga sulla dipendenza dalla superiorità aerea, in termini di potenza di fuoco erogata.

Sebbene discreti, oggettivamente efficaci ed equilibrati, gli aerei da combattimento di quarta generazione, come l'F-4, F-15 o Mirage 16, e di generazione 2000, come gli Eurocanard, non hanno la possibilità nativa di evolversi verso uno stealth più passivo, né raggiungere velocità e massimali mettendoli in relativa sicurezza.

La cooperazione con i droni da combattimento, meno costosi, nativamente furtivi, ma che richiedono il controllo in situ da parte di aerei da combattimento, è quindi diventata rapidamente essenziale, sia per localizzare gli obiettivi che per aumentare il numero di effettori sul campo di battaglia aerea.

In questa zona sembrano essere emerse due famiglie di droni. I Loyal Wingmen, innanzitutto, droni da combattimento più pesanti, con prestazioni vicine a quelle degli aerei da combattimento che accompagnano, ma i cui colpi alti (anche se inferiori a quelli degli aerei da combattimento stessi), ne limiteranno l'utilizzo. I droni consumabili, che sono più leggeri, sono spesso in volo e destinati a ingannare, o addirittura attirare il fuoco nemico, o a operare in spazi molto difesi per forzare le difese aeree a rivelarsi.

Operatore remoto FCAS
La famiglia Remote Carrier del programma FCAS è composta da droni da combattimento pesanti, del tipo Loal Wingmen, sviluppati da Airbus DS, e droni leggeri, potenzialmente sacrificabili, la cui progettazione è stata affidata a MBDA.

Lo sviluppo di questi droni è quindi ormai una necessità, sia per le forze aeree francesi che tedesche, in particolare di fronte ai crescenti rischi di confronto con la Russia, ma anche per preservare l'attrattiva dei loro attuali aerei da combattimento sulla scena internazionale, in particolare, verso i clienti che non possono, o non vogliono, rivolgersi a caccia nativamente stealth, in attesa che lo FCAS NGF possa prendere il sopravvento in tutti questi ambiti.

Svezia, Grecia, Belgio…: la Francia ha interesse ad aprire ad alcuni partner europei il programma di droni da combattimento derivato dal Neuron.

Resta il fatto che sviluppare un drone da combattimento, anche partendo da un dimostratore di grande successo come il Neuron, è un esercizio costoso, soprattutto perché sarà necessario, dopo la progettazione, acquisirli per equipaggiare gli eserciti in numero sufficiente, adattarli infrastrutture per la loro manutenzione, quindi formare il personale al loro utilizzo.

Tuttavia, come accennato in precedenza, questi costi saranno difficilmente sopportabili nell’ambito dell’attuale LPM, e ancor più nel prossimo, che dovrà finanziare congiuntamente numerosi programmi di acquisizione molto costosi (FCAS, MGCS, SSBN3G, PANG, eccetera.) .

Se per il momento non si menzionasse l'apertura di questo programma alla cooperazione europea, ciò non mancherebbe di interesse, in termini di sostenibilità di bilancio, a breve e medio termine. Innanzitutto riducendo il peso degli investimenti, poi aumentando la flotta indirizzabile, e quindi le entrate fiscali e sociali derivanti da queste esportazioni.

In questo ambito la Francia potrebbe rivolgersi a diversi partner europei, in particolare per quanto riguarda i paesi che hanno partecipato al programma Neuron. Tra questi, la Svezia sarebbe un candidato privilegiato, soprattutto perché il paese avrà sicuramente bisogno di un drone di questo tipo per il suo Gripen E/F, per il Flygvapnet e per l’esportazione.

Gripen E Saab Svezia
La Svezia avrà bisogno di un drone da combattimento per accompagnare il suo JAS 39 Gripen E/F, sia per il Flygvapnet che sul mercato di esportazione.

D’altro canto, la collaborazione in questo settore potrebbe costituire un primo passo avanti il riavvicinamento tra il programma svedese di aerei da combattimento di nuova generazione e lo FCAS, in particolare se l'obiettivo è progettare un secondo velivolo monomotore, nel quadro dello standard tecnologico FCAS.

Anche la Grecia ha partecipato al programma Neuron, e avrebbe sicuramente un grande interesse a partecipare ad un programma di droni da combattimento, volto ad equipaggiare Rafale. Ciò consentirebbe all'industria aeronautica della difesa di incrementare la propria attività e le proprie competenze, incoraggiando al contempo Atene a favorire l'ipotesi Rafale F5 + Droni, di fronte all'F-35A.

Il Belgio non ha partecipato al programma Neuron e si è rivolto all'F-35A per sostituire i suoi F-16. Tuttavia, il Paese sta compiendo numerosi sforzi per aumentare la propria interoperabilità con gli eserciti francesi e per sostenere la propria industria aeronautica nell’ambito del programma FCAS.

Lasciare che Bruxelles intraprendesse questo programma manderebbe un messaggio forte a questo paese che dovrà quasi raddoppiare il suo bilancio per la difesa nei prossimi anni, fino, forse, a convincere le autorità belghe a dotarsi di uno o due squadroni di Rafale F5, piuttosto che F-35 aggiuntivi.

F-16 polacco
La Polonia vuole acquisire due squadroni finali di aerei da combattimento per completare i suoi tre squadroni di F-16 e due squadroni di F-35A.

La Croazia, ma anche la Polonia, potrebbero finalmente aderire a questo programma. Se per Zagabria si tratterebbe di uno sforzo francese legato all'ordine dei 12 Rafale Un’opportunità, e una scommessa sul futuro, l’apertura alla Polonia ci permetterebbe di mettere in campo Rafale F5 in testa nella competizione per l'acquisizione delle ultime due squadriglie di caccia polacche. Ricordiamo infine che se sono più di tre i Paesi europei coinvolti nello stesso programma, questo diventa ammissibile agli aiuti europei.

Italia, Gran Bretagna e Spagna: partner ovvi per i Loyal Wingmen tedeschi attorno all'Eurofighter

Per Berlino l’equazione relativa allo sviluppo del suo drone da combattimento è più semplice e diretta. La Germania, infatti, potrà rivolgersi ai suoi tre partner del programma Eurofighter, sia per proporre il co-sviluppo, sia anche semplicemente per vendere il drone sviluppato.

Non c’è dubbio che Londra sarebbe interessata a ciò, soprattutto perché, come la Francia, il Regno Unito fatica a finanziare tutti i suoi programmi, anche tenendo conto dell’aumento del bilancio dell’esercito. Lo stesso vale per Italia e Spagna, tradizionalmente flessibili e attraenti in termini di cooperazione.

Euro Fighter Typhoon RAF
Come gli eserciti francesi, la Royal Air Force ha più programmi da finanziare che finanziamenti per svilupparli. Una soluzione di droni da combattimento progettata per Typhoon, di design tedesco, potrebbe facilmente sedurla.

Tuttavia, al di là di questi partner “nativi”, Berlino potrebbe anche essere più proattiva, aprendo opportunità di cooperazione con altri attori europei, tra cui Svezia e Polonia, menzionate in precedenza, e per gli stessi motivi.

Tuttavia, come ha dimostrato l’iniziativa europea Sky Shield, la Germania sa perfettamente come cogliere questo tipo di opportunità, per imporsi nel cuore della costruzione della difesa europea, facendo affidamento in particolare sui suoi asset chiave, per attrarre i suoi partner europei. con il massimo beneficio della propria industria.

Conclusione

Se la cooperazione europea non ha molta buona stampa, oggi, in Francia, può, se articolata in modo efficace, rivelarsi uno strumento potente, a beneficio dello sforzo di difesa nazionale, ma anche per la costruzione delle linee di difesa sottostanti l’emergere di una difesa europea.

In questo ambito, il programma di droni da combattimento Loyal Wingmen, derivato dal Neuron, annunciato da Sébastien Lecornu l’anno scorso, può potenzialmente creare opportunità di cooperazione particolarmente promettenti per Parigi e l’industria della difesa francese, con alcuni dei loro vicini europei I francesi accettano di suonare “in diverse band”.

Altrimenti c’è da aspettarsi che Berlino, e Airbus DS, approfittino della situazione per rafforzare una posizione già consolidata dall’ESSI, e che poi si riverserebbe necessariamente sul programma FCAS, come sugli equilibri geopolitici in Europa.

Articolo del 4 giugno 2024 in versione integrale fino al 13 luglio 2024

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