DARPA lancia il programma Ekranoplan Liberty Lifter per il sollevamento strategico

Tra i più importanti successi americani della seconda guerra mondiale in campo industriale, è comune riferirsi ad aerei da combattimento come il P-51 Mustang o l'F-6F Hellcat, al carro Sherman o alle portaerei della Wasp classe. Tuttavia, il materiale che senza dubbio giocò il ruolo più decisivo nella sconfitta della Germania nazista e del Giappone imperiale fu la Liberty Ship, un modello di mercantile lungo 135 metri e 10.000 tonnellate di dislocamento, prodotto in 2,710 esemplari, e che trasportò l'intera guerra americana e alleata sforzo in Africa, Europa e Asia. Per raggiungere questo obiettivo, l'ingegnoso Henry J. Kaiser, che si era già distinto costruendo l'ambiziosa diga di Hoover sul fiume Colorado, ha trasformato l'industria cantieristica americana per incorporare principi di progettazione modulare e linee di produzione mutuate dalle fabbriche Ford. Con questo approccio, ci sono voluti solo 3 giorni per costruire una Liberty Ship, dalla posa della chiglia al varo.

Oggi il trasporto strategico americano si basa su mezzi relativamente vicini a quelli che esistevano nel 1945, con una flotta di navi mercantili navali sicuramente più grandi delle Liberty Ships, raccolte all'interno del Military Sealift Command della US Navy. Come i loro illustri antenati, le moderne navi da carico, sebbene possano trasportare una grande quantità di equipaggiamento, soffrono di due grandi debolezze: una notevole vulnerabilità durante il transito, in particolare di fronte a sottomarini e risorse aeree ad alte prestazioni come quelli a disposizione della Cina o della Russia e una velocità relativamente bassa, che richiede tempi di trasferimento significativi. Inoltre, richiedono infrastrutture pesanti per scaricare il loro carico, che è intrinsecamente vulnerabile a un determinato avversario. All'altro capo dello spettro, il trasporto aereo strategico, assegnato al Military Airlift Command della US Air Force, se è veloce, ha capacità di trasporto limitate, e necessita anche di infrastrutture di ricezione, comprese piste di atterraggio lunghe e buone, che sono vulnerabili quanto i porti mercantili.

Video pubblicato da DARPA per presentare il programma Liberty Lifter

Il programma Ekranoplan Liberty Lifter lanciato da DARPA, mira proprio ad aprire una terza via, così da completare i mezzi a disposizione delle forze armate americane, ma anche a non dipendere più da queste infrastrutture di accoglienza indispensabili alle navi e agli aerei cargo. Ricordiamoloun Ekranoplan è un ibrido tra un aeroplano e una nave, utilizzando l'effetto suolo, cioè la sovrappressione che si manifesta tra le ali e il suolo quando evolve ad una quota inferiore alla sua apertura alare, e che ha l'effetto di aumentare la portanza. Il programma più rappresentativo di questa tecnologia è stato il Soviet Lun, un prototipo lungo 74 metri alimentato da 8 turboreattori e capace di raggiungere i 500 km/h nonostante il peso di 400 tonnellate. Tuttavia, le conoscenze tecnologiche che hanno dato vita al Lun nel 1987, consentivano all'aereo di essere utilizzato solo in mare calmo, anche per i voli di transito, il che costituiva un importante vincolo alla firma della sua condanna a morte prematura, anche se i rapporti sembrano indicare che Mosca riesumata il programma nel 2017.

Gli obiettivi annunciati dalla DARPA per il suo Liberty Lifter sono ambiziosi, in primis quello di poter essere attuato proprio da condizioni meteorologiche sfavorevoli, e di poter effettuare le sue transizioni (decolli e atterraggi) con mare mosso come il uno che può essere trovato su siti protetti. Inoltre, l'Ekranoplan dovrà consentire trasferimenti senza infrastruttura dedicata, in spiaggiamento come navi d'assalto che trasportano carri armati. Soprattutto, il Liberty Lifter dovrà essere in grado di trasportare grandi quantità di materiali. Lunga 140 metri, grande quanto una Liberty Ship della seconda guerra mondiale, non avrà il container, ma surclasserà nettamente le capacità del C-17 e degli altri C-5, evolvendosi a 20 volte la velocità di un nave da trasporto. Sebbene la sua funzione sia quella di sfruttare al massimo l'effetto suolo, anche al di sopra del mare grosso, dovrà anche volare come un aeroplano fino a 10.000 piedi, ad esempio per attraversare ostacoli o raggiungere corpi idrici interni, sebbene questo regime di volo aumentare notevolmente i consumi. Infine, il dispositivo sarà rustico, e potrà essere utilizzato per diverse settimane senza dover passare per una fase di manutenzione a terra.

uno schizzo del Liberty Lifter pubblicato sul sito della DARPA. Da notare l'uso di eliche e non di turboreattori.

Soprattutto, e come suggerisce il nome, il Liberty Lifter vuole essere l'erede delle Liberty Ships della Seconda Guerra Mondiale. Per questo, DARPA prevede di concentrare i propri sforzi per renderlo un dispositivo veloce da progettare, facile da costruire e poco costoso da produrre. In altre parole, l'ekranoplan dovrà trarre più ispirazione dalla costruzione navale che dall'aeronautica, e mira chiaramente a stare lontano dagli eccessi di ambizione tecnologica che hanno ostacolato tanti programmi americani negli ultimi anni. Tuttavia, il programma non è privo di grandi sfide tecnologiche, in particolare per quanto riguarda la progettazione di sistemi di controllo per un aeromobile operante su 3+1 elementi (aria, terra, mare + effetto suolo), e questo a velocità molto diverse, ma anche per dotarlo di capacità che gli consentano di operare in spazi aerei e navali ridotti, in modo da evitare collisioni e ottimizzare i trasferimenti.

Una cosa è certa, il programma avviato dalla DARPA è ambizioso, e potrebbe svolgere un ruolo più che decisivo nel trasformare le capacità di proiezione della potenza americana sul pianeta, in un contesto in cui le distanze tra le sale sono in costante aumento, mentre i tempi di risposta sono in costante aumento ridotto. Se l'agenzia per l'innovazione del Pentagono raggiungerà i suoi obiettivi, è probabile che ciò risolverà in parte l'impasse in cui si trovano oggi gli eserciti statunitensi, riducendo la necessità di dispiegamento a monte delle crisi, preservando al contempo le capacità di risposta a breve termine, anche per i bisogni che richiedono un treno logistico di grandi dimensioni. In altre parole, una volta dotati di questi dispositivi, gli Stati Uniti potranno ridurre la loro presenza permanente nei vari teatri, pur conservando la capacità di reagire nel breve termine, con mezzi dimensionati per rispondere alla minaccia, e quindi riconquistare la capacità di controllare contemporaneamente più teatri senza dover sovradimensionare le loro forze armate.

L'ekranoplan russo lun 2021.

In questo senso, il programma Liberty Lift potrebbe, negli anni a venire, avere un impatto operativo ma anche strategico e politico altrettanto importante, o anche più, di quello svolto dalle Liberty Ships durante la seconda guerra mondiale. Lungi dal fare affidamento su un simbolismo abusato, il programma della DARPA, se raggiunge i suoi obiettivi, potrebbe benissimo essere uno di quelli che modelleranno maggiormente la geopolitica nei decenni a venire.

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