L'aeronautica cinese schiera ex combattenti trasformati in droni contro Taiwan

La Repubblica Popolare Cinese ha prodotto, tra gli anni Cinquanta e Ottanta, quasi 50 aerei da combattimento derivati ​​da modelli sovietici, come lo Shenyang J-80 derivato dal Mig-8500 prodotto in 5 esemplari, lo Shenyang J-17 e il Nanchang Q- 1800 derivato dal Mig-6 prodotti rispettivamente in 5 e 19 esemplari, così come il Chengdu J-4500 derivato dal Mig-1300 e prodotto in oltre 7 esemplari. Alcuni di questi velivoli, tra cui Q-21 e J-2400, sono ancora in servizio con l'Air Force dell'Esercito Popolare di Liberazione, ma la maggior parte di questi velivoli è stata messa in riserva. Questa miniera di ordigni, molti dei quali potenzialmente in condizione di riprendere il volo con una fase di manutenzione, sembra destinata ad essere utilizzata dallo Stato Maggiore Cinese in versioni senza equipaggio, trasformando questi agili e veloci caccia, dichiaratamente obsoleti per molti aspetti, in droni da combattimento.

Ad esempio, il Comando del Teatro Orientale dell'Esercito di Liberazione del Popolo ha recentemente pubblicato foto che mostrano l'entrata in servizio di due caccia bireattori supersonici J-6 trasformati in droni. Inoltre, i numeri di serie dei dispositivi nascosti nelle immagini suggeriscono che questo modello era già in servizio con l'aeronautica cinese. Allo stesso tempo, però, le immagini satellitari riprese il 15 settembre del Base aerea di Liancheng, situata di fronte a Taiwan, ha mostrato un'altissima concentrazione di J-6, più di 50 dispositivi che gli analisti ritengono essere versioni di droni J-6W, suggerendo che questa trasformazione è destinata principalmente ad essere utilizzata durante un possibile attacco all'isola indipendente da parte del PLA. Ricordiamo che allo stesso tempo, diverse basi aeree situate vicino al Taiwan Pass, hanno visto aumentare notevolmente le loro capacità di accoglienza e difesa.

il 15 settembre 2021, la base aerea di Liancheng, situata a 350 km da Taiwan, ospitava una cinquantina di caccia J-6, probabilmente in versione drone.

Entrato in servizio nel 1962, il J-6 è stato il primo caccia supersonico di produzione dell'Air Force dell'Esercito Popolare di Liberazione. Lungo solo 12,5 m (esclusa la sonda di Pitot) per un'apertura alare di 9 metri, il velivolo aveva un peso a vuoto di 5,2 tonnellate e un peso massimo al decollo di 8,8 tonnellate. I suoi due motori Wopen WP-6A, prodotti localmente da Turmansky RD-9, offrivano una spinta unitaria di 2,6 tonnellate a secco e 3,3 tonnellate con postcombustore, conferendo al velivolo un ottimo rapporto potenza-peso per l'epoca, e quindi una grande manovrabilità, soprattutto ad alta velocità subsonica grazie alle sue ali a freccia alta. D'altra parte, il J-6 aveva solo una velocità massima di Mach 1,45, e la sua autonomia era limitata a 640 km con serbatoi aggiuntivi, ben al di sotto delle prestazioni del Mig-21 e del J-7 che gli succedettero. L'armamento del dispositivo, composto da 3 cannoni da 30 mm alimentati a 70 colpi ciascuno, e il missile AA-2 Atoll, lo rendevano un caccia ad alte prestazioni per l'epoca, ma al di sotto di dispositivi più moderni e versatili come l'F-4 Fantasma americano, o il Mig-21 sovietico. Gli ultimi J-6 furono ritirati dal servizio alla fine degli anni '90 nelle unità da combattimento del PLAAF.

L'uso di caccia di vecchia generazione in versione drone offre molte opportunità all'Esercito Popolare di Liberazione, qualora dovesse condurre un'offensiva contro Taiwan. Infatti, a causa delle loro caratteristiche di volo, sarebbe molto difficile per la difesa antiaerea taiwanese distinguere i caccia droni J-6W da un cacciabombardiere J-16 o da un caccia multiruolo J-10C, il PLA. Taiwan a sprecare un gran numero dei suoi preziosi missili terra-aria e aria-aria a lungo raggio su dispositivi considerati "consumabili". Inoltre, a differenza dei droni bersaglio che potrebbero potenzialmente svolgere un ruolo simile, i caccia droni possono trasportare armi, come bombe gravitazionali inclusa la precisione con guida GPS, per colpire le difese taiwanesi se l'anti-difesa si è rifiutata di ingaggiarli. Un caccia come il J-6 potrebbe anche fungere da "gregario fedele" per i caccia pilotati dal PLA, vale a dire un drone alare che trasporta sensori o armi estendendo le capacità offensive e difensive del dispositivo pilotato.

Il Q-5 è una versione d'attacco del J-6. Le forze aeree e navali cinesi stanno ancora allineando 350 di questi velivoli, mentre più di 1000 sono stati messi in riserva.

Tutti questi presupposti però presuppongono che la conversione dei cacciatori in droni sia tecnicamente riuscita, integri potenti strumenti di comunicazione, e quanto meno un'intelligenza artificiale avanzata in grado di assumere le funzioni di pilotaggio e parte delle funzioni di controllo della missione. È precisamente la missione del programma Skyborg dell'aeronautica statunitense, che mira a sviluppare un'intelligenza artificiale in grado di essere integrata in diversi tipi di aeromobili, per garantire queste funzioni di pilotaggio, controllo della missione e implementazione di sensori e armamenti, senza richiedere un operatore di postazione per pilotare l'aeromobile. D'altra parte, non conosciamo, almeno di dominio pubblico, l'andamento di programmi simili allo Skyborg sviluppati in Cina, anche se possiamo ipotizzare, visto il dinamismo mostrato da industriali ed eserciti cinesi, in queste aree che Pechino infatti ha già una solida base tecnologica in queste aree. In quanto tale, il produttore di aerei di proprietà statale cinese CASC ha presentato il suo drone FH-97, clone dell'XQ-58A Valkyrie da Kratos, il pilastro del programma Skyborg, allo Zhuhai Airshow di quest'anno.

Una cosa è certa, se gli ingegneri cinesi sono davvero riusciti a integrare tali capacità in caccia obsoleti ma dotati ancora di capacità aeronautiche ad alte prestazioni, e se queste soluzioni tecnologiche sono finanziariamente rilevanti a fronte di altri approcci come la produzione di moderni droni, il il numero di questi velivoli dovrebbe aumentare rapidamente nei mesi e negli anni a venire, soprattutto in vista di un'operazione militare su Taiwan. L'isola si trova infatti a soli 350 km dalla costa cinese, che è alla portata dei cacciatori di vecchia generazione come il J-6. Questi dispositivi potrebbero essere utilizzati anche sul fronte occidentale sino-indiano, mentre Nuova Delhi e Pechino rafforzano congiuntamente i loro dispositivi difensivi sull'altopiano del Ladakh. Infine, va notato che questo stesso approccio potrebbe benissimo essere applicato ai veicoli blindati, area in cui Pechino ha anche una vasta flotta con quasi 20.000 carri armati Type 59 e Type 69 di riserva.

Il drone XQ-58A Valkyrie è uno dei pilastri del programma americano Skyborg volto a progettare un'IA in grado di pilotare diversi modelli di droni e garantire diversi tipi di missione, tra cui quella dei Loyal Wingmen.

Comprendiamo, in queste condizioni, preoccupazioni sollevate dall'ex capo della produzione di software del Pentagono Nicolas Chaillan, nelle sue clamorose dimissioni all'inizio di ottobre, dopo aver pubblicamente avvertito che la Cina sarebbe presto in grado di prendere il sopravvento tecnologico sugli Stati Uniti in materia di Intelligenza Artificiale se Washington non avesse reagito in modo rapido e massiccio rafforzando la ricerca in questo settore. E se Pechino come Mosca sono indiscutibilmente più discrete degli Stati Uniti o degli europei nelle loro avance, un numero crescente di rapporti e fonti stima che hanno ampiamente recuperato negli ultimi anni, i loro ritardi nell'intelligenza artificiale e nell'apprendimento automatico, con una curva di progressione molto più veloce di quella degli occidentali. L'entrata in servizio di questi caccia degli anni Sessanta trasformati in droni rivolti verso Taiwan è uno dei tanti indizi che queste preoccupazioni sono fondate.

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