F35, Su57 et J20 ont-ils vraiment une génération d’avance sur le Rafale et le Typhoon ?

Bien souvent, lorsqu’il s’agit de comparer des appareils comme le F35, le Su-57 et le J-20 à des appareils européens comme le Rafale, le Typhoon ou encore le JAS39 Gripen, un argument massue est employé pour clore le débat, celui de la 5ème génération. En effet, à en croire une classification largement répandue, les premiers seraient des appareils de 5ème génération, alors que les seconds ne seraient que des appareils de 4ème générations, parfois classés 4G+ de façon assez condescendante pour refléter leur niveaux de performance. Quelles sont donc ces générations si importantes qu’elles permettraient de niveler sans ambage les avions de combat ? Et ce classement est-il pertinent et révélateur de réalités opérationnelles ? Nous allons voir dans cet article que les faits sont loins d’être aussi tranchés …

Qu’est-ce qu’une génération d’avions de combat ?

Le terme de génération d’avions de combat est un terme empirique destiné à créer des groupements afin d’étudier les grandes évolutions ayant marqué l’histoire de l’aviation de combat. Il serait possible de définir une nouvelle génération comme suit :

« Un ensemble de nouvelles technologies majeures appliquées à la conception d’avions de combat, offrant des avantages marqués et permanents aux appareils en étant dotés en comparaison d’appareils de la génération précédente. « 

Traditionnellement, en occident, on identifie 5 générations d’avions de combat :

1ere génération : Appareils à propulsion par hélice et moteurs à explosion, armés de mitrailleuses, canons et armements air-sol non guidés. Cette génération couvre les avions de combat conçus entre 1915 et 1945. Le dernier avion de 1er catégorie à avoir été employé en opération fut le Douglas A-1 Skyraider lors de la guerre du Vietnam

Le chasseur bombardier embarqué A1 Skyraider est resté en service dans l’US Navy jusqu’en 1972, bien qu’il ne fut qu’un appareil de la 1ère génération.

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