Les grands programmes (F35..) menacent l’industrie aéronautique avancée selon l’US Air Force

Depuis sa nomination au poste d’Assistant Secrétaire à l’US Air Force en charge des acquisitions en février 2018, Will Roper a de nombreuses fois surpris son audience par ses propositions audacieuses, et ses approches en parfaite opposition avec la doxa industrielle de Washington. Ce docteur en mathématiques appliqués de l’Université d’Oxford, qui avait créé en 2012 le Strategic Capability Office au Pentagone, a en effet apporté une vision radicalement nouvelle, et une agilité intellectuelle qui en a déconcerté beaucoup. Sa dernière apparition ne fut pas différente des précédentes, lorsqu’il annonça que face à la contraction répétée de l’industrie aéronautique avancée américaine, l’US Air Force pourrait n’avoir d’autres choix que la nationalisation ….

Il faut dire que l’homme de 42 ans avait déjà montré sa propension à bouleverser les paradigmes lorsqu’il présenta, en 2019, son projet dénommé Digital Century Série, qui propose ni plus ni moins que d’abandonner les principes de grandes séries, comme c’est le cas du F35, pour revenir à des programmes plus restreints d’appareils spécialisés à durée de vie plus courte, de l’ordre de 15 à 20 ans, concernant le programme Next-Generation Air Dominance, ou NGAD. L’utilisation de la comparaison avec la Century Série, du nom de la série d’avions conçus dans les années 50 allant du F100 Super Sabre au F106, et qui devait apporter aux Etats-Unis la suprématie aérienne absolue, fut loin d’être un succès. Certains de ses appareils, comme le F104 Starfighter, s’avérèrent même plus que décevants en opération. En revanche, l’idée sous-jacente à la Century Serie reste d’actualité, à savoir concevoir et construire une série d’appareils spécialisés et complémentaires appartenant à la même génération technologique.

Le F105 Thunderchief, ici en version Wild Weasel, était l’avion d’attaque de la Century Série. Il fut massivement employé au Vietnam ou il connut une importante attrition, notamment face aux missiles SA-2 et aux chasseurs Mig vietnamiens

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